Bataille de l'île d'Ocracoke

 
Bataille de l'île d'Ocracoke
Blackbeard battle colour.jpg
Le duel entre Barbe Noire et le lieutenant Maynard (Jean Leon Gerome Ferris (1863-1930))
Informations générales
Date 22 novembre 1718
Lieu île d'Ocracoke, (Caroline du Nord)
Issue victoire britannique
Belligérants
Flag of the United Kingdom.svg Grande-Bretagne Pirate Flag of Blackbeard (Edward Teach).svg Pirates
Commandants
Lieutenant Robert Maynard Barbe Noire †
Forces en présence
sloops
57 hommes
sloop
19 hommes
Pertes
10 morts
20 blessés
9 morts
le reste de l'équipage capturé

Le 22 novembre 1718, l'îlot d'Ocracoke, situé au large des côtes de Caroline du Nord, est le théâtre d'une bataille navale entre laRoyal Navy et le célèbre pirate Barbe Noire, qui y trouve une mort épique et digne de sa légende.

Sommaire

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Barbe Noire[modifier]

Né vraisemblablement vers l'année 1680, Edward Teach est l'un des plus fameux pirates de l'histoire. Pourtant, sa carrière dans cette profession est relativement brève, puisqu'elle ne commence qu'en 17161. Il participa auparavant comme corsaire à la guerre de Succession d'Espagne (1701-1713). S'estimant semble-t-il insuffisamment récompensé de ses services, il considéra qu'il lui serait plus profitable d'accomplir pour son compte exclusif, ce qu'il accomplissait jusqu'alors pour laGrande-Bretagne. Il ne tarde pas à se tailler une réputation tant au sein de sa confrérie qu'auprès des populations des Antilles et des côtes d'Amérique du Nord. Il est vrai que même dans le monde coloré de la piraterie, il ne passe guère inaperçu : polygame (on lui connaît 14 épouses mais il est probable que seule la dernière ait bénéficié d'un mariage vraiment régulier2), son aspect est impressionnant avec sa barbe incrustée, dit-on, de mèches allumées et qui lui valut son surnom, sans parler de la batterie de coutelas et de pistolets dont il hérisse sa ceinture. Quant à sa violence et sa sauvagerie, elles sont à ce point redoutées que la seule vue de son pavillon noir personnel provoquait la reddition immédiate et sans combat des navires marchands ayant eu la mauvaise fortune de croiser la route de son navire, le Queen Anne's Revenge.

Le pavillon de Barbe Noire
Squelette tenant une épée
qui transperce des cœurs
.

Exaspérés par ses exploits, les négociants américains demandent à Charles Eden, gouverneur de Caroline du Nord, de les débarrasser de ce fléau. Le pirate ayant corrompu3 le gouverneur, ce dernier ne manifeste pas un grand enthousiasme à l'idée de se priver d'une fructueuse source de revenus et ne fait donc rien. Désespérés, les négociants se tournent vers Alexander Spotswood, gouverneur de la Virginie voisine. Quoique ce dernier n'ait aucune autorité pour traiter un problème de piraterie qui ressortit à la compétence d'une autre colonie, il décide de réagir, ayant eu vent de bruits selon lesquels Barbe Noire envisage de fortifier son repaire de l'îlot d'Ocracoke et d'en faire une base pirate4,5 à l'instar de Madagascar ou de l'île de la Tortue. Il confie donc au lieutenant Robert Maynard, officier à bord du HMS Pearl, la mission de s'emparer, mort ou vif, du forban.

La bataille[modifier]

Le HMS Pearl est un bâtiment dont le tirant d'eau est trop important pour s'aventurer sans danger dans les parages où mouille le pirate. Aussi deux sloops civils sont-ils loués et intégrés temporairement dans la Royal Navy : le Ranger, dont Maynard prend le commandement et qui est manœuvré par 30 marins du HMS Pearl et le Jane, confié au midshipman Hyde, un officier du HMS Lyme et qui embarque 25 hommes de ce navire. Ces bâtiments ne disposent d'aucune artillerie ; Maynard fait donc installer sur chacun d'entre eux deux canons de petit calibre à pivot, destiné non pas à couler le navire adverse mais à tirer sur le pont et l'équipage6.

Le 17 novembre 1718, les deux sloops cinglent vers Ocracoke, détournant en chemin tous les navires rencontrés se dirigeant vers le sud pour éviter d'alerter le pirate. Vaine tentative car Eden, dûment informé de l'expédition a chargé son secrétaire, Tobias Knight, lui aussi grassement rémunéré3 par Barbe Noire, d'avertir ce dernier de la menace. Cependant, le pirate a déjà reçu par le passé de tels avis. Or comme ils se sont en définitive révélés tous inexacts, il ne tient pas compte des informations reçues7 et il a donc la très mauvaise surprise de découvrir les deux bateaux de guerre dans ses « eaux territoriales » le 21 au soir.

Le dernier combat de Barbe Noire (Howard Pyle)

Maynard constatant que le navire des pirates (le sloop l’Adventure armé de 9 canons dont un sur pivot6, le Queen’s Ann Revenge ayant fait naufrage au large de Beaufort, en Caroline du Nord au mois de mai) mouille dans des eaux très peu profondes décide d'attendre le jour pour attaquer, afin de se prémunir de tout risque d'échouage alors surtout qu'au contraire de son adversaire, il n'est pas du tout familier des lieux. Barbe Noire parfaitement conscient de son avantage, estime quant à lui inutile de fuir, persuadé d'être en mesure de s'échapper facilement le jour levé, et passe la nuit à se saouler ainsi que son équipage8.

Au petit matin du 22 novembre, Maynard, dont le bâtiment est dépourvu de canons lui permettant de livrer un combat d'artillerie et qui n'a d'autre choix que de tenter l'abordage, envoie une chaloupe vers le navire de Barbe Noire. Celui-ci réplique par une bordée qui tue plusieurs marins, puis coupe les câbles de son vaisseau et entame sa retraite par les hauts-fonds poursuivi par les 2 sloops. Au début, tout se déroule comme l'espérait le pirate : ralentis par les bancs de sable, les navires britanniques perdent du terrain et plusieurs coups de canons bien ajustés mettent le Jane, dont le commandant Hyde est tué6, hors de combat9. Voyant cela, Maynard fait jeter par dessus bord tout ce qui alourdit le Ranger et n'est pas strictement nécessaire à la bataille et parvient ainsi à gagner la mer libre9.

Barbe Noire a de l'avance, mais l'entrainement et la discipline de son équipage ne peuvent rivaliser avec ceux de l'équipage du sloop adverse: il perd un temps précieux pour déployer ses voiles et le navire de Maynard gagne dangereusement sur lui. Considérant néanmoins que la victoire est à sa portée, il ordonne l'abordage, surtout qu'une nouvelle bordée de son artillerie semble avoir ravagé le pont du Ranger, sur lequel on ne voit plus que quelques corps allongés; c'est une ruse de Maynard qui a ordonné à ses hommes de se dissimuler sous le pont pour tromper le pirate10. Dès que Barbe Noire et ses hommes se lancent à l'abordage ses hommes ouvrent le feu, abattant de nombreux pirates. Il s'ensuit une bataille dantesque où personne ne demande quartier et personne n'en donne. Rapidement, Barbe Noire qui mène ses hommes à la bataille, se retrouve face à Maynard et le combat s'engage entre les deux champions.

Le duel commence par un échange de coups de pistolets. Maynard est indemne, mais Barbe Noire légèrement blessé se rue alors sur son adversaire et brise son épée d'un formidable coup de coutelas. Désarmé Maynard est à la merci de Barbe Noire lorsqu'opportunément, un des marins britanniques vient au secours de son chef et assène un coup de sabre au cou du pirate qui demeure pourtant inébranlable. D'autres marins accourent et viennent enfin à bout de cette véritable force de la nature qui reçoit 5 coups de pistolets et 20 coups de sabres avant de succomber11.

La décapitation de Barbe Noire

La victoire est donc britannique et la tête tranchée de Barbe Noire va orner les mâts du Ranger.

Bilan[modifier]

La mission de Maynard est un succès complet, mais elle a été payée au prix fort : 10 marins britanniques tués et 20 blessés alors que leurs ennemis comptent 9 tués dans leurs rangs et un grand nombre de blessés11. Les hommes de Maynard éprouvent tout de même une grosse déception : il ne trouvent pas le trésor de Barbe Noire qui reste d'ailleurs toujours à découvrir. Interrogé à son sujet la veille de sa mort, Barbe Noire aurait répondu "seul le diable et moi connaissons sa cachette et le diable aura tout"5, mais certains en contestent l'existence, tel l'archéologue Jean-Pierre Moreau qui souligne qu'au long de sa carrière, le pirate n'a capturé aucune cargaison de grande valeur12. Quant aux pirates capturés, ils sont jugés à Williamsburget à l'exception de deux d'entre eux, ils sont condamnés à mort et pendus13.